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The books of the 19th century are valuable sources for our amateurish researches. A lot of them are free in the internet and searchable. And they contain sometimes the only copy or transcription of a document lost to us now. But we have to be extremely careful using them. They are always a mixture between the “facts” reported in the medieval or renaissance documents and the fantasy of the author of the 19th century. A very funny example is the wonderful saving of Konrad Breitnauer in Vienna 1492.

The book “Das Gnadenbild der wunderthätigen heiligen Jungfrau Maria zu Alten-Oetting” tells us about the miraculous Virgin Mary at Altötting (100km from Munich, Bavaria). And they are “urkundenmäßige, getreue Erzählungen” documents consistent, accurate stories. Everything has truly happened, since the new pilgrimage chapel was built there. Let us look into one of the miracles as it has happened according to this book.

1492 in Vienna, Konrad Braitenauer was sentenced to be hanged due to theft. Deeply moved and extremely saddened by the fact that he will end his life at the hand of the executioner, he looked at his judges if grace may arise, And withstanding that he had beside the theft a flawless life, and his  deep remorse for his crime perpetrated by recklessness deserved consideration, the unfortunate man could gain no favor with his judges man, wherefore he sought the mercy of God through the all-powerful intercession of the Blessed Virgin Mary. The condemned promised that he would go to Alt-Oetting if he would be saved from death, and live his life in a monastery. The sentence was carried out at him but as usual, and his body was brought to the anatomy at Vienna University. But as the director wanted to put the section knife to the chest of the corpse, the executed suddenly raised his head and begged for mercy. Horrified by this event many physicians fled, and could hardly be persuaded to return. This man lived for many years afterwards in a monastery with a resignation and a change, that had surprised everyone.

Wunderbare Rettungen aus dem Gefängnisse und von dem Tode durch Henkershand.

Anno 1492 wurde Konrad Braitenauer zu Wien eines begangenen Diebstahls wegen zum Strange verurtheilt. Tieferschüttert und höchst betrübt über das Unglück, durch Hen» kershand das Leben enden zu müssen, suchte er bei seinen Richtern Gnade zu erstehen, Und ohngeachtet daß ihm sonstens ein tadelloser Wandel zur Seite stand, und die tiefe Reue über sein durch Leichtsinnigkeit begangenes Verbrechen alle Rücksicht verdient hätte, konnte der Unglückliche bei seinen Mitmenschen keine Gnade erlangen, weßwegen er die Barmherzigkeit Gottes durch die allvermögende Fürbitte der heiligen Jungfrau Maria zu erstehen suchte. Der Verurtheilte verlobte sich nach Alten-Oetting mit dem Versprechen, wenn er vom Tode errettet werden würde, er Zeit Lebens Buße thun, und in einem Kloster sein Leben beschließen wolle. Das Urtheil wurde jedoch an ihm wie gewöhnlich vollzogen, und sein Leichnam in die Universitäts-Anatomie zu Wien gebracht. Als aber der Direktor derselben das Sektionsmesser an die Brust des Leichnams setzen wollte, erhob der Hingerichtete plötzlich seinen Kopf und bat um Gnade. Entsetzt über dieses Ereigniß ergriffen viele anwesende Mediziner die Flucht, und konnten kaum mehr zur Rückkehr bewogen werden. Dieser Mann lebte hernach noch viele Jahre, beschloß aber sein Leben in einem Kloster mit einer Resignation und einem Wandel, worüber sich Jedermann wundern mußte.

What a beautiful story. But what had really happened. Leopold Schönbauer, a famous austrian surgeon and cancer researcher had more access to the “Acta Facultatis medicae Universitatis Vindobonensis”[3]. He reported a different story [2].

The thief Konrad Praitenauer was hanged 1492. His corpse has been given to the faculty for dissection. Signs of life were discovered and they opened a vein whereby foam issued from the mouth. Although according to Hippocrates this is a sure sign of death further efforts were made to revive the man. That finally met success. The Vienna professor was tended to kill the man anyway but was prevented from doing so. The man was granted asylum in the university and was later brought to his native town of Altötting at the expense of the faculty. He lived there for a numer of years. But it is reported that he comitted again some crimes and was finally hanged, this time however properly.

The “Acta Facultatis medicae Universitatis Vindobonensis” (Acta fac. medicae III. 13) give us the proper date, 21st March 1492, and the name of the unfortunate man: Konrad Breitnauer of Puchberg.

“Item in die sancti Benedicti Chunradus nomine de suspendio traditus est, pro quo tunc facultas, ut prius premissum est, anathomie causa laboravit et obtinuit. Qui cum ad domum facultatis deductus, cum maximo dominorum doctorum labore revivixit; erat enim in eo adhuc spiritus, sed morti valde propinquus. Fuit fleobothomia in ambobus cephalicis et quidem larga celebrata, aliis necessariis non obmissis, accidencia horribilia, ut plures suffocacionem in quolibet morienti spectarent. Spuma circa os notabilis et perseverans; nonnulli allegantes afforismum Yppocratis: “Strangulatorum et dissolutorum nondum mortuorum non refferunt amplius quibuscumque spuma fuerit circa os”. Quatuor fortes persone tenuerunt certis ligamentis; nulla enim in isto fuit quies sed omniam suorum membrorum motus et pedum et capitis fortis, ita ut, si liber fuisset, se ipsum adhuc interfecisset. Mens enim egrota fuit iuxta illum afforismum: “Quicumque plurimum dolentes non sendunt, hiis mens egrotat” nee potuit in memoriam deducere, se in tali periculo fuisse. Sed in pretorio, cum ad racionem rediit, se fuisse scivit; sed quo post hoc devenerit ignoravit.

Item cum timuissent domini doctores, ne forte seculares potestates eundem secundario arriperent atque morti traderent, commissum fuit domino doctori Bartholomeo Stäbär, ut consules adiret regios, eosdem de casu informando, ut domini doctores protegerentur, si inquantum eis aliqua inferretur yiolencia; vellent enim domini doctores pro posse facere diligenciam ut in vita conservaretur. Volebat enim lictor in curru eum interfecisse, cum plene eum mortuum non intellexisset si dominus doctor Stabär et Mag. Caspar Kalbsor non fuissent nimis
istum ammonendo.”

So was the man saved by his prayers to the Virgin Mary? We do not really know, perhaps it was the blessing that had stopped the knife of the surgeons and moved the hearts of the doctores. Who knows?

But we know something: Never trust a single source of information: never!

Books used for this posting:
[1] Das Gnadenbild der wunderthätigen heiligen Jungfrau Maria zu Alten-Oetting: urkundenmaige, getreue Erzahlungen der auerordentlichen Wunderthaten, welche seit dem Bestehen der Wallfahrts-Kapelle zu Alten-Oetting nach den dortselbst aufgestellten Votiven und Denkmalern der Dankbarkeit bis auf unsere Zeit, durch die Furbitte der heiligen Jungfrau, an den frommen Glaubigen in der hochsten Gefahr und Todesnoth, geschehen sind : mit einem Anhange von anderen interessanten Mittheilungen und denkwurdigen Ereignissen, Bände 1-6, Finsterlin, 1843 
[2] Das medizinische Wien: Geschichte, Werden, Würdigung, Léopold Schönbauer, 1944
[3] Acta Facultatis medicae Universitatis Vindobonensis … auf Veranlassung des Medicinischen Doctorencollegiums, Universität zu Wien. Medizinische Fakultät, Karl Schrauf, Verlag des Medicinischen Doctorencollegiums, 1894